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Conducir distraído: Los retos de la medición del comportamiento en entornos complejos

6 minutos de lectura | Carl Marci, Neurocientífico Jefe | Enero 2018

El mundo está cambiando. Rápido. La forma en que trabajamos. La forma de viajar. La forma de ver vídeos y programas. La forma en que simplemente interactuamos con los demás. Y como el ritmo de los cambios es tan increíblemente rápido, puede ser difícil entender qué y cuánto ha cambiado en una semana, un mes o un año. Nuestros cerebros no están preparados para transmitir estas cosas, ni siquiera cuando se nos pregunta por ellas. Almacenamos y recordamos lo que es relevante para nosotros ahora.

Así que se necesita un poco de perspectiva para comprender el ritmo de los cambios tecnológicos. Me encontré con esto en unas vacaciones recientes. Nos prestaron el todoterreno de un amigo para el viaje. Tenía unos 10 años. Estaba en muy buena forma y realmente no parecía viejo. Excepto, por supuesto, una vez que se sentó en el asiento del conductor. Los mandos y deslizadores y el reproductor de CD de un solo disco parecían sacados de una película del siglo pasado.

No había pantallas táctiles ni integración inalámbrica o de aplicaciones que parezcan ofrecer la tecnología de una nave espacial en la punta de los dedos. Desde luego, nada parecido a lo que experimentarán los visitantes del próximo Salón Internacional del Automóvil de Norteamérica, donde el presente y el futuro chocan en un caleidoscopio de aparatos llamativos y conectividad. Y aunque me costó un par de días acostumbrarme a este SUV, pude notar la diferencia en la experiencia de conducción.

Como científico que siente curiosidad por la naturaleza humana y la distracción -y por el papel de la tecnología en esa ecuación- tenía curiosidad por entender esta dinámica a un nivel más profundo. No sólo sobre el coche en concreto, sino sobre cómo mi experiencia fue un recordatorio de la tecnología de la que disponemos ahora. Lo mucho que cambia nuestros comportamientos. Y lo poco que podemos experimentarlo conscientemente. Así que tenía curiosidad: ¿estamos realmente distraídos en nuestros coches? Yo no envío mensajes de texto y conduzco, y además conozco muy bien las características de mi coche, así que ¿la tecnología me está afectando realmente?

Es una pregunta legítima. Así que lo probamos. No es una gran prueba. Sólo un conductor como piloto, utilizando tecnología inspirada en la neurociencia mientras conducía un coche compacto de último modelo. Con un dispositivo de seguimiento ocular montado en la cabeza y un dispositivo de detección biométrica, pudimos entender, momento a momento, dónde se encontraba cada movimiento ocular y el correspondiente nivel emocional de compromiso en un corto viaje de 10 minutos por una parte desconocida del centro de Boston. El equipo no es muy diferente de la tecnología que utilizamos a diario para entender un anuncio, un envase o una estantería para nuestros clientes.

Lo que reveló la prueba fue sorprendente. Entre el smartphone y la consola central, nuestro conductor apartó la vista de la carretera más de siete veces por minuto (unas 60 veces en los ocho minutos de conducción). La distracción era más probable cuando la excitación biométrica era baja, lo que sugería que se estaba aburriendo o que se estaba haciendo un menor esfuerzo (bastante similar a cuando apartamos la vista del televisor o nos desplazamos por las redes sociales cuando estamos aburridos). Algunas tareas ocupaban hasta 10 miradas rápidas de un lado a otro. Y nuestra conductora no envió ningún mensaje de texto. Se distrajo con todas las demás cosas de las que no solemos preocuparnos tanto, como cambiar el climatizador o navegar por un territorio desconocido.

La Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en las Carreteras define la distracción como cualquier cosa que desvíe la atención de la tarea de conducir: hablar o enviar mensajes de texto por teléfono, comer y beber, hablar con las personas que se encuentran en el vehículo y ajustar los mandos son algunos ejemplos. Socialmente, aceptamos estas actividades como "normales" cuando estamos en la comodidad de nuestro salón, pero ¿qué pasa mientras conducimos?

La cuestión es que todos sabemos que enviar mensajes de texto al volante es inaceptable (y está prohibido en algunos estados), pero ¿cómo se comportan estas otras actividades en lo que respecta a la distracción? Aunque limitada, esta prueba inicial mostró resultados comparables en términos de distracción para el uso de un teléfono mientras se conduce para la navegación y el ajuste de la temperatura utilizando los controles de climatización en términos de tiempo y compromiso con la carretera. La cuestión es que las distracciones adicionales en cualquier entorno son precisamente eso: son aditivas.

Todos somos partes iguales en este entorno. Hemos dejado colectivamente que la distracción (principalmente a través de los dispositivos móviles) impregne cada parte de nuestras vidas, a menudo sin pensarlo dos veces. Echa un vistazo a tu alrededor en tu viaje a casa, en el tren, en la sala de espera de la consulta del médico, en tu salón, en un restaurante o al cruzar la calle. ¿Cuántas personas no están mirando un dispositivo? Las distracciones también se producen en nuestra experiencia diaria al volante. Nuestro estudio demostró que nuestra conductora era más propensa a distraerse cuando mostraba signos de aburrimiento.

En su charla TEDx, Neale Martin señala que nos hemos acostumbrado tanto a lo que es una experiencia que pone en peligro la vida -conducir un vehículo metálico de 1,5 toneladas a 100 kilómetros por hora- que a menudo nos aburrimos y nos sentimos obligados a hacer una llamada telefónica o enviar un mensaje de texto. Con el aumento del tráfico y los desplazamientos más largos, la cantidad de tiempo que pasamos en los vehículos ha aumentado. Los estadounidenses pasaron una media de 18,5 horas a la semana en nuestros vehículos en 2016, frente a las 16,4 horas de 2012. Conducir se ha convertido en algo tan habitual, gracias al cómodo entorno creado para nosotros y a las prestaciones a las que todos nos hemos acostumbrado, que a veces simplemente nos aburrimos.

Hoy en día, el habitáculo interior ha empezado a parecerse a una sala de estar. ¿Significa esto que estamos preparados para buscar distracciones cuando estamos aburridos, como hacemos en nuestras casas mientras vemos la televisión? ¿Somos partícipes voluntarios de la conducción distraída y no nos damos cuenta?

Consideremos que los hábitos son una forma de pensar o de comportarse que se adquiere a través de la repetición previa, desencadenada por señales contextuales que se reforzaron en una fase temprana de la experiencia, todo ello por debajo de la conciencia. Cuando estamos aburridos en el salón o en el metro o esperando en la cola de la tienda, miramos nuestros teléfonos, y cuando nuestro teléfono se enciende o hace un sonido, miramos nuestros teléfonos. No podemos evitarlo porque los centros de recompensa de nuestro cerebro tienen un papel fundamental en la creación de nuevos hábitos. Esto plantea una cuestión importante. ¿Los hábitos que hemos desarrollado en entornos como el salón, desencadenados por señales de aburrimiento y señales directas de nuestros teléfonos inteligentes, se desencadenan de forma similar cuando conducimos?

La empresa de análisis de la conducción Zendrive ha estudiado a fondo el problema de la distracción al volante, utilizando los datos de los sensores de más de 3 millones de conductores y 5.600 millones de kilómetros de viajes. El estudio ha revelado que los conductores utilizan sus teléfonos durante el 88% de sus trayectos. Nuevos datos del Consejo Nacional de Seguridad (NSC) estiman que hasta 40.000 personas murieron en accidentes de tráfico en 2016, lo que supone un aumento del 6% respecto al año anterior. El estudio destaca que el 47% de los automovilistas se siente cómodo enviando mensajes de texto mientras conduce. Esto es así a pesar de que otros estudios demuestran que el uso del teléfono móvil en el coche puede distraer más que beber mientras se conduce.

El NSC estima que el coste de las muertes, lesiones y daños materiales causados por los vehículos de motor en 2016 fue de 432.000 millones de dólares, un 12% más que el año anterior. Esos costes incluyen pérdidas en salarios, productividad, gastos médicos, daños materiales y gastos administrativos. Esto no va por buen camino, y tampoco nuestra vulnerabilidad a las distracciones.

La respuesta a mi pregunta parece ser que sí, que mis hábitos han cambiado al conducir sin que yo sea consciente de ello. Los pequeños estudios piloto pretenden plantear preguntas para futuras investigaciones. ¿Necesitamos voces independientes que nos ayuden a equilibrar las grandes experiencias en nuestros coches con la seguridad? ¿Necesitamos que los vehículos sean más inteligentes respecto a las distracciones? Como mínimo, necesitamos entender mejor las distracciones, utilizando las herramientas que pueden identificar qué nos distrae, y en qué medida, en cada momento.